【破局】5G为何尚不足以对有线电视行业构成威胁?

在大约二十年的时间里,有线电视行业主要依托于三个收入来源维持着发展,即有线电视、固定电话和高速宽带。

但是如今,有线电视的这三项主要业务板块不断遭到侵蚀。越来越少的家庭需要座机服务,数以百万计的美国人正在取消有线电视业务,特别是随着诸如迪士尼+,Apple TV+和HBO Max等新型流媒体产品的不断涌入,取消有线电视服务这一趋势还在加速。

总而言之,传统有线电视公司目前只剩下一种可靠的产品来维持着生计,即高速互联网业务。

但是尽管行业面临着如此的压力,但市场投资者似乎并不怎么担心。由于有线电视的高速互联网的利润率还是比较高的,其还保持着强劲的增长,以至于美国两家最大的有线电视公司Comcast和Charter尽管传统电视业务正分崩离析,但总收入依然在创增长新高。

康卡斯特上季度增加了379,000个住宅高速宽带用户,取得了十年来最强劲的第三季同期增长。

尽管有线电视公司们收入在增长,但仍然存在一些潜在的生存威胁:主要来自无线运营商Verizon,AT&T和T-Mobile/Sprint的家庭宽带等业务的冲击。这些通信不断吹捧着5G的巨大前景,借助于低价套餐等营销手段使得美国用户整体可节省数十亿美元的费用,然而对于有线电视供应商来说是难以模仿的。

但是,这些有线电视巨头也并未产生担忧,虽然5G因其能够处理来自人工智能和自动驾驶汽车的大量数据而引起了巨大的轰动,但该技术在取代有线电视基础设施方面仍存在局限性。

有线电视提供商Altice USA首席执行官Dexter Goei在接受表示:“作为有线电视运营商,我们认可5G的技术,但我们不认为这会对我们的业务构成真正的威胁。”

目前在美国出现了两个走向5G计划,旨在与有线提供商在家庭宽带方面进行竞争,一个由Verizon和AT&T引领,另一个由T-Mobile所引导。

Verizon和AT&T将推出单独的固定家庭宽带服务,这两家公司可能将其5G无线产品捆绑在一起。T-Mobile的5G计划则是使用以前未使用的低频带和中频带频谱的同一网络来推广其无线服务,以取代家庭宽带。

但Altice USA依然认为,这两类5G业务作为有线宽带的替代品而言都“存在严重缺陷”。

Verizon/AT&T的5G“烧钱”计划

Verizon已经在芝加哥,洛杉矶,休斯敦,印第安纳波利斯和加利福尼亚萨克拉曼多的部分地区推出了5G家庭宽带产品,每月收费50美元。该服务提供每秒300到840兆位之间的速度。相比之下,美国第三大有线电视提供商Cox则提供了每月79.99美元的300 Mbps住宅宽带服务。

为了提供高速宽带服务,Verizon使用了毫米波技术,该技术可以与用户家庭附近的光纤实现连接。Verizon打算在未来十年内花费数十亿美元铺设更多的光纤,以在全国范围内提供更具竞争力的5G家庭宽带产品。这项计划成本极其昂贵,并且相当耗时。但是,考虑到Verizon目前的市值为2500亿美元,这使其拥有足够的借贷能力,并能受到股东的长期追捧。

Akamai全球运营商战略首席技术官Vinay Kanitkar曾表示,每月50美元的家庭宽带产品将在城市地区具有相当可靠的竞争性,因为一旦Verizon大范围铺设光纤,其将能够吸引更多的潜在消费者。由于Verizon的产品在人口稠密的城市有着优势,而在郊区和农村则还存在缺陷,因为其微波技术尚不能有效地穿过厚厚的墙壁或树木。

“在大城市,例如纽约、波士顿、旧金山,我认为5G宽带将在几年内(会对有线)构成威胁,”Kanitkar说,“一旦Verizon开始规模铺设光纤,其成本效益将会突显出来。”

但Goei依然表示:“如果Verizon这样的无线运营商拥有无限资金的话,那么它将花费十年的时间在全国范围内建造大规模的光纤。”“(但可惜的是)它没有无限的金钱来源。”

对于Altice而言,在纽约地区建立和运行的过程表明,运营商所面临的官僚和政治挑战不仅限于技术限制。这是Goei描述斗争的方式:

“我们现在正在纽约三州地区建造光纤到户,已经在这些地区取得了一些许可证。从我们在2017年宣布要这样做的那一刻起,我们花了两年的时间才终于起步并开始运营,然后才能逐步实现入户。我们正与这些社区逐一讨价还价,以铺设更多的光纤。如果在没有打通关系的情况下以两年的时间成功进入美国的50个顶级市场的话是不可能的。”

T-Mobile/Sprint的5G“大梦想”

T-Mobile希望其新的5G移动网络能够自行转化为家庭宽带替代产品。其高管曾表示,如果允许T-Mobile与Sprint合并的话,合并后的公司将在2021年之前为66%的美国家庭提供基于低频带和中频带的平均速度超过100 Mbps的无线网络服务,而到了2024年则可以实现覆盖到90%的用户。根据估计,如果可行的话,新的T-Mobile公司每年将为美国家庭宽带的消费者节省130亿美元。

根据T-Mobile高管的说法,几乎有一半的美国家庭并未拥有100 Mbps高速家庭宽带的服务。在农村地区,超过75%的用户并未拥有高速宽带服务。

知情人士称,美国四大有线电视提供商Comcast、CharterAltice和Cox的高管曾一致认为,Verizon和AT&T的计划是比T-Mobile更具备十足的长期威胁。

Cox的首席产品和技术官凯文·哈特(Kevin Hart)认为通信厂商的提议仍存在技术障碍,仅靠无线网络将无法满足使用数十种联网设备和游戏(例如“ Fortnite”)产生的带宽需求。

哈特说:“只有有线网络才能处理家庭宽带所带来的巨大容量。”“我们认为纯无线网络是有线的补充,而不是替代品。”

T-Mobile的发言人表示,该公司的5G网络将“获得巨大的容量增长,并且速度也将大大提高,从而为长期受有线公司摆布的美国人提供真正实惠的家庭室内宽带。”

T-Mobile的新计划并非没有先例支持。但欧洲运营商已经成功部署了相同的中频带/低频网络以实现推出5G网络。但是这些公司还拥有一套深层光纤,因为有线和无线网络公司已经在欧洲实现了合并。由于这种合并在美国还没有发生,对于像T-Mobile这样需要有线电视专业知识的公司而言可能是个启迪。

思科有线业务的首席技术官约翰·查普曼认为,有线公司更有可能继续通过现有的移动设备进入移动市场。通过例如虚拟网络运营商(MVNO)协议,进而允许有线运营商向客户继续提供无线服务,并将部分数据卸载到有线WiFi。如Comcast目前就拥有约180万的无线网络用户。

查普曼说:“由于有线电视公司正在成为移动服务提供公司,这也说明了移动和有线公司之间的合作伙伴关系仍在继续,无论它们是否属于同一公司。从竞争的角度来看,有线电视公司确实并不会为5G的到来感到害怕。”

有线还有哪些优势?

尽管Verizon,AT&T和T-Mobile在部分地区先行建立了5G网络,但有线电视商的反应也可能是会继续提供更高的速度和更大的容量以对抗。

据悉,有线电视业界已经发起了“10G”计划,这个“G”代表的是千兆比特。虽然美国四家最大的有线公司今天在美国大部分地区仍提供的是1 Gb的速度,但该行业计划在未来几年将其速度提高到10 Gb,并将于2020年开始进行试验测试。

如今,1 Gb和10 Gb之间的区别并不特别明显,因为它们都能轻松处理正常的网络活动和视频流等需求。但是,随着家庭医疗保健和虚拟现实游戏的普及,更高的速度将变得越来越重要,并且有线公司也因为连接到家庭从而获得了更大的优势。

“即将出现的更多的应用场景肯定需要具有低延迟和高安全性的多千兆网络,” Cox的Hart说,“这就是为什么我认为有线反而更具备优势,因为我们已经在这样做了。”

Moffett Nathanson的电信分析师Craig Moffett认为,5G绝对不会成为欲图取代有线的“杀手锏”。

目前看来,5G不会对有线宽带构成太大威胁。其覆盖范围仍有限,无法在使用高频频谱时对实体经济产生带动作用,而中频带频谱在使用中容量还是挺珍贵的,也许随着时间的流逝,这种情况会改变,但是随着投资者逐渐了解到5G的局限性,他们便不再对有线电视行业感到气馁。

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